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    余桂华:扬威美利坚 难忘家国情

      □翁志军

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    余桂华自己的科研团队

      众所周知,淡水是一种有限的自然资源,如今,全球近30亿人受到严重淡水短缺的影响,因此,开发高效、低成本和可扩展的技术来净化丰富的海水和废水显得极其紧迫,发展与设计可降低水蒸发能量需求的新材料可实现高效快速的太阳能水净化,这也成为国际上许多在前沿研究的科学家孜孜以求的攻克目标。

      近日,国际顶尖期刊《Science Advances》(《科学进展》)报道了国际知名材料学家——美国德州奥斯汀分校材料科学与工程系、机械工程系终身教授余桂华教授课题组构建的一种具有高度可水合聚合物网络的光吸收水凝胶(h-LAH)用于太阳能水净化。此水凝胶能用于去除各种可溶性离子污染物,具有防污功能和耐久性,可实现高效能、可扩展且经济高效的太阳能水净化。

      余桂华,这个被誉为当代最出色的年轻科学家之一,他和他的科研团队于2018年首次将水凝胶材料引入太阳能水纯化技术,并发现通过水凝胶对水的活化作用,实现了超高的纯化效率,这个研究发表在国际最著名自然系列杂志《自然·纳米技术》上并在科技界引起极大关注。很显然,这样的科技突破是人类的巨大福音,而这个为实现重大突破做出重要贡献的年轻人乃是妈祖故乡莆田仙游人。

      知名的材料学专家   公认的科技成果

      盘点余桂华的学术成果,他目前已在《科学》《科学进展》《自然》《自然·纳米技术》《自然·通讯》《美国科学院院刊》等多家国际著名科技刊物上发表论文近150篇;其论文被引用23000次以上,H因子~74,并被评为全球顶尖高被引科学家。同时,其所发表的前沿科研工作成果曾被多个国际媒体亮点报道,其中包括国际知名的《自然新闻》《科学新闻》《美国广播公司新闻》《福克斯新闻》《福布斯》等。

      余桂华教授现任《美国化学会材料快报》副主编,也兼任一系列国际著名化学和材料类科技期刊的编委:如《化学会评论》《化学》《材料化学》 《科学报告》等刊物。他的研究成果,曾获多项重要的国际学术奖励,其中包括2019年获得国际纯粹与应用化学联合会(IUPAC)100周年青年化学家奖;2018年获美国化学会“杰出青年科学家”奖;2018年获美国化学会能源科技新兴领袖奖;2017年当选英国皇家化学学会会士(FRSC);获2016年美国最著名的奖项之一斯隆研究奖(Sloan Research Fellow);2014年余桂华荣膺美国麻省理工(MIT)评选的全球35位杰出青年创新人物之一;2010年跻身国际纯粹与应用化学联合会颁发的五位国际青年化学家奖之一等。至今为止,他先后在国际和美国多类大型学术会议及著名大学做过120多场邀请报告或学术讲座,可谓获奖无数,荣誉压身。

      知恩图报恩  学霸亦豪情

      水有源,天有涯,每个人都有自己的根。对于年轻的余桂华来说,他不会忘记自己家在距离仙游小县城几十公里的山沟沟社硎乡那个叫仙头村的地方,他的父亲余贤霖1975年3月从铁道兵部队退伍后,被村里推荐上福州大学化工系,并于1978年毕业,这在那个年代是很不易的。而余桂华出生于1981年2月,他依稀记得回老家要从仙游县城坐一个多小时的车,到了村部,车停在那,山道弯弯,还需步行一个多小时才能到家。

      余桂华从小就显露出学霸素质,在仙游实验小学读三年级时,蔡秀兰老师那年刚从师范毕业,担任班主任的她发现余桂华资质聪颖,便推荐他参加全国“祖冲之杯”竞赛,余桂华夺得了金奖,这无形中培养了余桂华对自然科学的兴趣爱好。多年后,当余桂华从科技大学毕业后要远赴哈佛大学留学,还特地去拜访小学时的班主任蔡秀兰老师,以感谢当年的培育之恩。

      余桂华小学考初中是以全县第二名的成绩考入仙游一中的。在读初二时,因其父余贤林从仙游糖厂书记调任莆田市工会任副主席,余桂华也转学至莆田一中。读初中时余桂华在化学科上显露出超乎寻常的兴趣,初三时参加全国化学竞赛便斩获全省二等奖,物理和数学也频频获奖。在初中考高中会考时,余桂华取得了莆田市第二名的好成绩。

      在莆田一中上高中时,余桂华迸发出对知识强烈的求知欲。班主任黄宜美老师那时刚从师范大学化学专业毕业,对学生充满感情并悉心培养余桂华对化学学科的热爱。余桂华多次参加全国性的中学化学、物理和数学竞赛,结果次次都获奖,这对日后他选择化学为自己的专业有不小的影响。其时,余桂华在这所名校的学习成绩均保持在班级头一二名、在年段名列前茅,是典型的学霸。1998年余桂华参加高考,考入了全国重点大学——中国科学技术大学。

      天高任鸟飞,在中国科学技术大学五年(五年制)里,余桂华如饥似渴刻苦攻读,每年都取得化学系第一名的好成绩。由于成绩优异,大学毕业时余桂华获得本科生最高奖“郭沫若奖学金”的殊荣。由于余桂华大学期间优异的学习成绩和良好表现,使他获得中国科技大学校长侯建国院士(现为中国科学院副院长)、钱逸泰院士联名推荐其到国外知名大学读博的机会。此后,先后有加州理工大学、麻省理工、哈佛大学、斯坦福大学、普林斯顿大学等六所知名大学寄来的并承诺给予全额奖学金的入学通知书。最终,余桂华选择了最著名的哈佛大学。

      海外留学路    突破引关注

      哈佛大学和斯坦福大学都被公认为是当今世界最顶尖的高等教育机构,哈佛大学与斯坦福大学并列为美国东西两岸的学术重镇。到世界上最顶尖的高校做学问也容易出成果,2009年,余桂华在美国哈佛大学获得博士学位,他师从世界纳米领域著名科学家美国科学院、医学院两院院士Charles Lieber(查尔斯·李博)教授。2009-2012年,余桂华在美国斯坦福大学读博士后期间,师从美国工程院院士鲍哲南教授。2012年加入美国德克萨斯大学奥斯汀分校,作为崭露头角的材料科学家,年轻的余桂华拥有自己的科研团队,实现了科研人生之路的选择。

      如今,余桂华实验室主要致力于纳米能源环境材料特别是功能化凝胶材料、二维能源材料研究。纳米结构功能凝胶材料结合了传统高分子和纳米材料的特性,应用前景广泛。余桂华的课题组还在多功能凝胶的研究上取得多项突破性的科学进展,开发多功能凝胶的实际应用。其实验室研究出的有机多功能凝胶可以在未来能源器件中有大的突破。

      科研无坦途  难忘家乡路

      然而,科研之路并非平坦路。谈及他们团队做实验,余桂华说忙到晚上十一二点是家常便饭。谈起他做科研的动力之源时,余桂华说:罗素先生的自传里写过,对知识的渴求是支配其一生的三种激情之一。就我个人而言,从事科研工作的最大动力来源是对科学浓厚的兴趣及对于科学问题的探索精神和热情。对于一个科研问题,如何解决其中的科学问题,通过自身及团队的不懈努力得到更深更好的科学理解并尽全力推广科技应用,这是我对于科研的最大爱好。

      无疑,科学家的心灵是最纯净的。余桂华,这位从妈祖故乡出发走向海外、走向科坛高峰,但他始终不忘反哺故国,事业有成的他经常回国讲学交流,从不忘家乡莆田以及仙游社硎仙头那个山道弯弯的老家……我们有理由期待这位年仅38岁的年轻科学家在学术之路会走得更远些更高些!(注:丁煜博士和余兆禄先生也为本文做出贡献)

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